De toekomst van Acorn
volgens Ferdinand Veldmans

Het is waarschijnlijk bij iedereen bekend dat Acorn, financieel gezien, een aantal moeilijke jaren achter de rug heeft. Met name het marktaandeel van het Britse onderwijs liep terug, dat traditioneel toch voor een groot aandeel van de inkomsten zorgde. Afgelopen jaar gaf echter resultaten te zien die lijken op een ommekeer.

Financiën

Had Acorn over het jaar 1995 nog een verlies (operating loss) van £10,4 miljoen, vorig jaar was dat "slechts" £2,5 miljoen. De omzet daalde van £38,1m naar £30,0 m. Dit kwam echter doordat alles wat met het onderwijs te maken had werd overgenomen door Xemplar Education en de omzet daarvan wordt niet meegerekend met die van de Acorn groep. Voor dit jaar wordt nog een verdere verbetering verwacht en wordt er dus hopelijk weer winst gedraaid.

Network Computer

In januari vorig jaar tekende Acorn een overeenkomst met Oracle (softwareboer nummer twee op de wereld als ik het goed heb) om te werken aan de ontwikkeling van een reeks netwerk computers (N.C.'s). Hiervoor werd Acorn Network Computing (ANC) opgericht. Een aantal prototypes werden ontwikkeld en inmiddels wordt de techniek van de Acorn N.C. door meerdere fabrikanten gelicenseerd en kan er zelfs al een echte Acorn N.C. gekocht worden. In hoeverre die in Nederland functioneert is onduidelijk, aangezien aan de kant van de Internet provider voorzieningen moeten worden aangebracht om netwerk computers aan te kunnen. Misschien kan t.z.t. iemand anders daar iets over schrijven.

Xemplar en ARM

In april werd zoals gezegd de hele IT sector overgebracht naar Xemplar Education, een samenwerkingsverband tussen Acorn en Apple. Die twee lijken toch al tot elkaar aangetrokken, want enkele jaren eerder werd al door beide bedrijven Advanced RISC Machines Holdings Ltd opgericht (kortweg ARM). Dit laatste bedrijf maakte weer een uitstekend jaar mee met een omzetgroei van 73% tot £16.7m en een winst voor belastingen van £3.7m. Xemplar begon het jaar met een verlies van anderhalf miljoen, maar maakte de tweede helft van het jaar een kleine winst.

Licencies en ontwikkelingen

Wat voor ons als gebruikers natuurlijk het meest interessant is zijn de ontwikkelingen bij Acorn RISC Technologies (ART). In plaats van alleen maar computers te bouwen, ontwikkelen ze nu ook in opdracht allerlei producten en licenseren ze hun technologie aan andere bedrijven. Een aantal bedrijven heeft ondermeer de licensie voor RISC OS.

Onlangs is ART begonnen met de ontwikkeling van een nieuw besturingssysteem, codenaam Galileo. Dit zou alle functionaliteit en features moeten bevatten waar we al jaren op zitten te wachten (o.a. pre-emptive multitasking en multithreading).
Wat vooral opvalt is dat het een real-time operating system wordt, wat met name in de embedded markt van belang is. Er is dus de mogelijkheid dat we in de toekomst in bureaucomputers, in settop boxen (S.T.B.'s) die op de T.V. (komen te) staan en in auto's hetzelfde O.S. aantreffen (en dan niet dat lelijke Windows CE....).

Over S.T.B.'s gesproken, Acorn Online Media (AOM) heeft onlangs STB22 uitgebracht. Dit is de nieuwste versie van hun S.T.B. die zowel MPEG2 als Java aan kan, een combinatie die vrij uniek zou zijn. Het is duidelijk dat ANC en AOM elkaar hierin ondersteunen.

Wat in het vat zit.....

Afgelopen jaar tijdens Acorn World heeft Peter Bondar ons beloofd dat 1997 een speciaal jaar zou worden, waarin de klanten bedankt zouden worden voor de steun van al die jaren. Met de ontwikkeling van RiscPC II, Galileo en wie weet wat nog meer in zicht, is dit inderdaad een spannend jaar.
Je merkt dat er bij Acorn toch ook sprake is van een cultuuromschakeling; van een klein clubje "hobbyïsten" (vergeef me de term) tot een bedrijf waar op een professionele manier hoogwaardige technologie wordt ontwikkeld.

Ik zie de toekomst dan ook vol goede moed tegemoet!