Net.Nieuws - Acorn World Editie
Ferdinand Veldmans

Hèt evenement op Acorn gebied zit er weer op. Acorn World '97 is verleden tijd. Ik denk dat nu voor velen pas duidelijk is geworden dat Acorn echt veranderd is. Die niet meer alleen die computermaker van vroeger is, maar veel meer in zijn mars heeft.

Er waren diverse nieuwe producten te zien. Netwerkcomputers in allerlei gedaanten:

De nieuwe snelle NC, genaamd coNCord, met zijn StrongARM power en moderne uiterlijk. Een NetStation waarop Windows NT programma's draaiden (via een soort X-Windows interface met een NT server die in Acorn House in Cambridge stond opgesteld). Een nieuw soort netwerkcomputer (de Handy-Combi) met een aanraakgevoelig scherm en handschrift- en spraakherkenning, en een apparaatje om faxen via Internet te versturen (wat dan op max. modemsnelheid gebeurt en niet met faxsnelheid). En verder een aantal normale NetStations waarop een netwerkversie van Quake te spelen viel, een LanTV opstelling en een videoconferencing demonstratie.

Het hot-item van deze tijd, Java viel in de Acorn versie te bewonderen op een RiscPC, waarbij er een Java versie van een ZX Spectrum emulator te zien was. Het schijnt trouwens dat de Java implementatie van Acorn door alle honderden testen van Sun (de makers van Java) heen komt, terwijl die van Netscape en Microsoft dat niet doen...

En dan natuurlijk het apparaat waarvoor velen kwamen, een prototype van RiscPC II, ook wel Phoebe genaamd. Helaas was het geen werkend type, maar het gaf toch een idee van wat ons te wachten staat.

Er komt trouwens een wedstrijd om een naam te verzinnen voor de nieuwe RiscPC.

Het moederbord (issue B) zat in een speciaal type behuizing, namelijk een nieuw ontwerp van Intel, waarbij het bord zeer eenvoudig uit de computer te verwijderen is, zonder allerlei connectoren te moeten loshalen. Het schijnt dat er van die kast maar 3 in Engeland zijn op dit moment. Het was een desktopbehuizing, maar in de uiteindelijke versie wordt waarschijnlijk van een (mini)tower versie gebruik gemaakt. Een aantal mogelijke ontwerpen hiervoor waren te zien via een slideshow op een RiscPC ernaast en allen zagen ze er zeer stijlvol en modern uit. Eindelijk geen saaie beige of grijze kast meer! Dit betekent dus wel dat Acorn afstapt van het modulaire principe van de huidige RiscPC.

Een reden hiervoor is dat Acorn RiscPC II ook verder in het buitenland, zoals de Verenigde Staten, wil gaan verkopen en dat daarvoor strengere eisen gelden op het gebied van straling. Dit was ook terug te vinden in het processorkaartje, dat een stuk kleiner was dan de huidige versie. De machine is verder voorzien van PCI sloten (waarschijnlijk 4 in de uiteindelijke versie) en podule sloten (waarschijnlijk 3) via een adapter. Een tweede processorkaart kan, wat ik begrepen heb, alleen via een PCI slot.

Acorn vertelde dat ze uit deze RiscPC alles willen halen wat er in zit. Daarvoor is ondermeer een nieuwe VIDC ontwikkeld, die een stuk kleiner is en waarschijnlijk 100% sneller is en met 4MB video RAM geleverd gaat/kan worden. Dan komt er ook nog een nieuwe versie van de IOMD, die ondermeer optimalisaties in zich heeft voor meerdere StrongARMs.

Ondanks alle berichten ligt de uiteindelijke configuratie nog niet vast. Het is nog niet zeker hoeveel StrongARMs er in komen, en hoeveel geheugen.

Wel gaat het maximum geheugen, naar wat ik hoorde, naar 512MB en er komt SDRAM in. Als de machine uitkomt, wat rond mei volgend jaar moet gebeuren, komt er de snelst beschikbare StrongARM in. Op dit moment is dat de 233MHz versie, maar later liet Peter Bondar horen dat als de SA ontwikkelingen gelijk op gaan met die van de Alpha het wel eens een stuk hoger zou kunnen liggen (300 tot 500MHz).

Als er meerdere SA's in komen is het duidelijk dat RISC OS aangepast moet worden. Er wordt op dit moment al behoorlijk wat herschreven en mogelijk worden er ook elementen uit Galileo overgenomen, het OS wat midden volgend jaar voor de NC beschikbaar komt. Met een jaar of twee, drie is het de bedoeling dat het ook RISC OS gaat vervangen. Omdat Acorn Java serieus neemt, komt er eindelijk ondersteuning voor lange filenamen en meer dan 77 files per directory.

Verdere punten: er komt GEEN hardware floating point binnen de eerstkomende 3 jaar en de nieuwe > 1000 MIPS SA150x gaat niet voor RiscPC II gebruikt worden, om de simpele reden dat die chip bedoeld is voor embedded toepassingen en niet gecombineerd kan worden met de VIDC/IOMD chipset van Acorn. Op het moederbord komt een Sound Blaster chip te zitten die het geluid op een hoger niveau moet tillen. Dus er is ook een aardige kans dat we standaard MIDI krijgen!

Een en ander werd nog toegelicht in het Demo Theatre door Chris Cox en Peter Bondar. Een van de punten die ook aan de orde kwamen was de overname van de fabrieken en processortechnologie van Digital door Intel. Vóór de presentatie had ik ook al persoonlijk aan Peter Bondar gevraagd wat hij van de deal vond.

Hij staat er zeer positief tegenover, omdat het waarschijnlijk een grote stimulans betekent voor de ontwikkeling van de StrongARM. Intel kan de StrongARM niet zo maar stoppen, omdat de technologie voor een deel in handen is van ARM. En ze gaan geen 1.6 miljard dollar steken in een technologie die ze niet zien zitten. Dus ondanks alle mensen die er negatief tegenover staan (RiscPC II - Intel Inside?) is er weinig reden tot ongerustheid.

Ander shownieuws is dat er een nieuwe versie (4) van Rapsody aan komt, die ScoreDraw en Rapsody integreert. Samen vormt dat een goed(koop) alternatief voor Sibelius.

Er zijn diverse nieuwe spellen in ontwikkeling of net uitgebracht en er is een aardige kans dat er via Acorn zo'n 1500 spellen van een bekend 16 bits Arcade platform beschikbaar komen.

Leden van Clan Acorn konden een CD-ROM van Acorn krijgen met beta software, waaronder Java en de nieuwe webbrowser van Acorn. Misschien dat iemand anders eens over zijn bevindingen met deze software wil schrijven? Het draait namelijk niet zo goed op mijn ARM 2 machine...

Ik zal nu maar eens moet ophouden met dit verhaal over Acorn World, want ik vrees dat het anders wat erg veel papier gaat kosten. Mede door mijn gezellige reisgezelschap heb ik een erg geslaagd weekend achter de rug, met een prima reis (ik kan de Eurostar van harte aanbevelen), leuke ontmoetingen met IRC #acorn mensen, zowel tijdens de show als erna in een gezellige kroeg en een prettig verblijf in London.

Net.Nieuws zou geen Net.Nieuws zijn als er geen nieuws van het Net (en niet Het Net) zou zijn... Even wat korter dan normaal volgen hier de hoogtepunten:

Alsystems (http://www.alsystems.co.uk) heeft de PowerZip driver gelanceerd, software om Zip discs te lezen en schrijven. De lijst van features is indrukwekkend voor een eerste versie. Zelf heb ik tijdens Acorn World ook een kopie hiervan aangeschaft en tezijnertijd laat ik u misschien mijn bevindingen nog wel weten.

Dick Alstein maakte een nieuwe release van zijn BASIC debugger, BasDT bekend. Deze is te downloaden vanaf http://www.win.tue.nl/~wsinda,

net als een nieuwe versie van TemplEd, die nu de Sculptrix module ondersteunt (kan iemand mij vertellen wat dat is?).

Warm Silence Software (http://www.wss.co.uk/) is bezig met software om CD's te beschrijven. Hiervoor zochten ze onlangs beta testers met een CD-Writer. Zodra er meer bekend is, zal ik het laten weten.

Op http://www.argonet.co.uk/users/leenoar/ is een port verkrijgbaar van het PC spel Abuse. Het is een sideways scrolling platform spel met 256 kleuren graphics, geluid en een level editor. Het werkt alleen op een RiscPC.

De meeste mensen zijn waarschijnlijk wel bekend met X-Files, een image filing system dat lange filenamen en een onbeperkt aantal files toelaat. raFS (http://home.augsburg.baynet.de/richard.atterer/) doet hetzelfde, alleen met de volgende eigenschappen: 100% assembler, geen image filing system (losse files in een directory), buffering van directory data en meer. Ik heb zelf nog geen kans gezien het uit te proberen, maar het klinkt interessant.

Iedereen die zich interesseert voor een Nintendo Gameboy,
een Sega Master System of
Sega Game Gear,
een Commodore 64,
een Sinclair ZX Spectrum,
een Commodore Amiga 500,
een Amstrad CPC,
een Apple ][e,
BBC computers,
Arcade machines (MAME),
PC Engines
of een Oric moet eens op http://www.geocities.com/SiliconValley/Pines/2822 kijken. Daar vindt u de Acorn Emulation pagina met informatie en software voor de genoemde systemen.

Dit was het weer voor deze maand. Ik ben weer uitgetikt. Tegen de tijd dat u dit leest kunt u op TopixWEB de volledige tekst van de sessies van Chris Cox en Peter Bondar verwachten, net als natuurlijk de hypertekst versie van dit artikel. TopixWEB is te vinden via http://www.dse.nl/~topix/.

De informatie in het eerste deel van deze rubriek is zoveel mogelijk gebaseerd op feiten, waar mogelijk persoonlijk gehoord van Peter Bondar. Indien het geen feit is staat er wel iets als "waarschijnlijk" tussen. Volgend jaar zal blijken wat er allemaal van terecht is gekomen. Spaart u met mij mee? :-)

Ferdinand

(De foto's bij dit artikel zijn het copyright van Philip Colmer van Acorn Computers, die zo vriendelijk was toestemming te geven voor plaatsing.)