Net.Nieuws oktober 1998
uitgespit door Ferdinand Veldmans

Voor sommigen kwam de klap wel erg hard en onverwacht. Een aantal enthousiastelingen stond namelijk op zaterdag 17 oktober vol verwachting voor de poorten van de London Arena om daar Acorn World te betreden. Om daar te vernemen dat niet alleen het jaarlijkse Acorn "feest" niet door ging, maar tevens te horen dat de bom, die al tijden op het punt van afgaan stond, nu eindelijk ontploft was. Enfin, we hebben het vorige maand allemaal kunnen lezen en waarschijnlijk al eerder via via gehoord. Nee, niet van Acorn natuurlijk. Die kwamen pas met een bericht op hun website (http://www.acorn.com/acorn/news/restructure/) toen de hele Internet gemeenschap het al lang wist. De Acorn dealers waren laatst nog steeds niet officieel geïnformeerd.

Commentaar van Acorn zelf is zeer mager. Goede redenen voor het stopzetten van Phoebe en het sluiten van de Workstations divisie zijn eigenlijk niet gegeven. Goed, de Workstations divisie maakte al een aantal jaren geen winst meer, en de kernactiviteiten waren duidelijk aan het verschuiven richting digitale TV ontwikkelingen, maar dat is geen reden om een product dat al lang geleden was aangekondigd, en waarvoor iedereen zo langzamerhand was warm gemaakt, met duidelijk zeer gemotiveerde en enthousiaste medewerkers erachter op zo'n beslissend moment weg te gooien. Acorn zelf immers heeft toe gegeven dat de lage omzet van het afgelopen halfjaar met name lag doordat veel mensen wachtten op de nieuwe RiscPC. En wat verkondigden zij in grote letters op hun website en in publicaties? "Acorn Stays Loyal To Existing Users".

Loyal my *ss!
Niet alleen ontslaan ze 75 mensen, ook laten ze de zeer trouwe gebruikersgroep en dealers in de kou staan. Enig licht hierover wordt nauwelijks gegevens in de FAQ (http://www.acorn.com/acorn/faq/), de lijst van veel gestelde vragen, die op de Acorn website staat. Phoebe is gestopt, maar Acorn staat open voor aanbiedingen van externe partijen.

Die externe partijen zijn er. Al vrij snel na de aankondigingen was er een stuurgroep van enkele dealers en ontwikkelaars geformeerd met aan het hoofd oude bekende Peter Bondar (die overigens bij zijn vertrek bij Acorn niet eens zijn 4 jaar oude RiscPC mocht meenemen, maar er meer voor moest betalen dan een staflid moest betalen voor een nieuwe!), die ging onderhandelen met Acorn over de overname van de Workstations divisie en de verdere ontwikkeling en verkoop van Phoebe. Die groep zou als "ART" (Applied Risc Technologies) door het leven gaan. Intentieverklaringen hierover waren zowel door Acorn als door ART getekend. De verklaringen hebben per abuis nog een paar uur op het web gestaan en het zag er erg mooi uit. Te mooi misschien wel.

Want een tweede partij gooide roet in het eten. Via een relatie van ECD computers (Amstelvision) was het Nederlandse Tulip geïntroduceerd bij de stuurgroep en bij Acorn. De eerder genoemde intentieverklaringen waren echter niet door Tulip getekend en toen Stan Boland vervolgens rechtstreeks met Tulip contact opnam, de resterende 800 RiscPC's aan Castle Technology verkocht en liet weten niet meer van Peter Bondar te willen horen, trok de stuurgroep zich terug.

En Tulip is waarschijnlijk alleen maar geïnteresseerd in de netwerkcomputers voor het gebruik als thin clients, want voor zo'n saai bedrijf zou een product als Phoebe natuurlijk een verkeerd image kweken...

Er zijn ook nog plannen van een groep (Forbidden Technologies) die een soort RiscPC op een PCI kaart, voor in een PC dus, willen gaan leveren. Maar de plannen zijn zo vaag, en de ontwikkeling zou zoveel tijd kosten, dat dit geen reële oplossing lijkt. Een RISC OS user interface schrijven boven op een Linux besturingssysteem doe je namelijk niet zo maar. En het is nog maar de vraag of het wel dat systeem oplevert dat je zou willen.

Tevens zijn er al van meerdere kanten verzoeken gedaan aan te geven hoeveel interesse er nog is voor Phoebe (zie http://www.cybervillage.co.uk/acorn/hotnet/ acorn/acorn_85.stm). Denkt u er dus aan om zo'n systeem aan te schaffen mocht dat beschikbaar komen, neem dan vooral contact op met uw dealer. Zij kunnen er vast voor zorgen (ben ik van overtuigd) dat het bij de juiste mensen terecht komt. En doe het vooral nu, want straks kan het wellicht nooit meer.

Dus dat was het dan. Of niet? Het is de laatste tijd akelig stil gebleven, maar toch schijnen er nog pogingen zijn Phoebe weer nieuw leven in te blazen. Concrete aankondigingen hierover zijn nog niet gedaan op het moment dat ik dit schrijf. Geruchten zijn er genoeg, dat is nooit een probleem. Opvallend is wel dat de hoeveelheid optimisten de pessimisten overstijgt en de meeste Acorn gerelateerde bedrijven hebben aangegeven gewoon door te gaan met de ontwikkeling van software en hun producten.

Een jammerlijke uitzondering is Sibelius Software. Hun nieuwste product, Sibelius VMP zal niet meer voor de Acorn verschijnen. Grootste probleem is dat er geen Acorn C++ compiler is, iets wat trouwens al jaren een bron van ergernis is. Tweede argument is het terugtrekken van Acorn uit de desktop markt en derde argument is dat er al gebruikers schijnen te zijn die van de Acorn versie van Sibelius overstappen naar de PC versie. Die PC versie draait trouwens op een dikke Pentium langzamer dan op een RiscPC zonder StrongARM. Nu ligt dat vooral aan het gebruik van C++ t.o.v. assembler, maar toch...

Dus wat nu? Voorlopig lijkt het nog zaak even geduld te hebben. Natuurlijk kun je op je bestaande apparatuur nog jaren vooruit, maar een platform heeft nu eenmaal geen serieuze toekomst als er geen nieuwe ontwikkelingen plaatsvinden. Met name een aantal van de verbeteringen die in RISC OS 4 zitten zouden de Acorn systemen zeer ten goede komen. En ontwikkeling van computers naar standaard hardware toe, zoals PCI, zijn alleen maar toe te juichen. Maar zeg nu zelf, een doos met alleen maar de nieuwste StrongARM erin, zonder ons geliefde RISC OS erop is het toch niet? Het is juist het geheel met al zijn charmes (en beperkingen!) dat het een bepaalde aantrekkingskracht geeft.

Ik kan alleen maar hopen dat er nog een groep mensen de moed en de mogelijkheden heeft het tegen het Acorn management op te nemen. Een management dat al jaren bewijst niet altijd de juiste beslissingen te nemen. Ironisch genoeg blijkt nu een ander bedrijfsonderdeel dat ze eerder hebben afgestoten in de vorm van ARM Ltd het steeds beter te doen. Maar in plaats van RISC OS te draaien zie je nu dat Windows CE ondermeer populair wordt voor de ARM! Daar zaten we natuurlijk nooit op te wachten.

Over ARM gesproken, zij lieten onlangs weten aan de ARM10 Thumb te werken (verwacht voor midden 1999). Deze werkt intern met 64 bits datapaden en zal op zo'n 400MHz gaan draaien. En consumeert dan slechts zo'n 600mA. Tevens ondersteunt de core een floating point unit, de VFP10, met de rekenkracht van zo'n 600 Mflops. Samen met een 32K cache, een memory management eenheid en een bus interface wordt dan de ARM1020T gevormd. En nee, zo'n chip schuif je niet zomaar in je RiscPC 1...

Zucht. Na al deze sombere gedachten kan ik niets anders doen dan u nog te wijzen op een aantal ontwikkelingen van mensen die toch nog ongestoord door gaan op hun Acorn. Ik hoop dat u dat ook blijft doen...


Angelo Melis is druk bezig geweest met AcornICQ, een ICQ client voor de Acorn. De sterk verbeterde versie 0.11 kan gedownload worden van http://www.geocities.com/SiliconValley/Hills/5544 en is charity-ware.

Informatie over wat ICQ (I Seek You) nu precies is kan ook daar en op de AcornICQ homepage (http://the.hypermart.net/acorn/icq/index.pl) gevonden worden.


Er is een nieuwe versie van raFS (http://home.augsburg.baynet.de/richard.atterer/), het programma dat lange bestandsnamen en meer dan 77 bestanden per directory toe laat. Versie 1.14 kan ondermeer een raFS disc verifiëren en eventuele fouten repareren en onder RISC OS 3.1 het RMA gebruiken i.p.v. het spritegeheugen. Verder zijn er nog een aantal kleine verbeteringen en de nodige bugfixes aangebracht.


iSV Products kondigde aan dat zij nu Acorn fonts kunnen omzetten naar Type 1 Postscript fonts voor het gebruik met de Adobe Type Manager onder Windows. Informatie is te verkrijgen via telefoonnummer (in Engeland) (0)1344 455769 of via het e-mail adres atimbrell@aol.com.


Om grote hoeveelheden bestanden een andere naam te geven kan !Rename (http://www.argonet.co.uk/users/tigger/ programs/progs.html) wellicht handig zijn. Dit programma gebruikt wildcards zoals in Edit om meerdere bestanden te hernoemen. De laatste versie (2.00) werkt ook recursief, dus kan een hele directoryboom aflopen.


De laatste versie van ExtBASICasm (http://www.youmustbejoking.demon.co.uk/ progs.html#extbasicasm) laat nu toe op een eenvoudige manier, vanuit BASIC, AOF bestanden aan te maken. Deze bestanden kunnen gebruikt worden om te linken met C objectbestanden, waardoor er dus op een makkelijke manier C kan worden gemixt met assembler.


Er wordt gewerkt aan een versie van Monopoly voor RISC OS (http://www.argonet.co.uk/users/jamess/ jazsoft/riscopoly.html), genaamd Riscopoly. Op dit moment zijn er alleen nog maar basis elementen werkend, maar zodra er meer is hoort u het.


Project Avante (http://www.astutegrfx.demon.co.uk/ cerilica/INDEX.HTM), het nieuwe vector tekenpakket, wordt nu binnenkort officieel gereleased. Er is een nieuw bedrijf voor opgezet met de naam "Cyrilica". Het programma gaat "Vantage" heten. Dus het ziet er naar uit dat er weer eens een killer applicatie beschikbaar komt.


APDL maakte bekend Anchestry+ (http://www.apdl.co.uk/ancest.htm) te gaan releasen op de Scottish show in Glasgow op 8 november. Bestanden van zowel Anchestry 1 als 2 kunnen ingelezen worden. Het is de bedoeling dat er binnenkort een start wordt gemaakt met Anchestry 3, zoals de auteur, wijlen Graham Crow, bedoeld had. Deze versie moet dan een stuk uitgebreider en professioneler worden.


Ik hoef u niet te vertellen dat ik - met name aan het begin - liever iets anders geschreven had. Juist nu ik gehoopt had enthousiast te kunnen verhalen over de laatste, ongetwijfeld zeer geslaagde Acorn World, krijg je dit soort ongein.

Nou ja, London is sowieso erg leuk om heen te gaan, maar het zou toch fijn zijn er volgend jaar weer voor Acorn World te zijn! Ik weet wel dat de komende weken weer(!) erg spannend worden.

Misschien zijn we allemaal wel uit de spanning geholpen op het moment dat u dit leest, of misschien is het wel helemaal over. Wie zal het weten? Ik hoop u volgende maand meer duidelijkheid te kunnen verschaffen. En hopelijk wat meer positief nieuws...

Ferdinand fv@topix.demon.nl