Kan Acorn weer groeien?
een artikel uit The Guardian, vertaald door Willem Arends

Staat het Acorn besturingssysteem op het punt om een 'comeback' te maken? Het uitbrengen van een nieuwe RISC OS computer geeft de loyale gebruikers van dit platform nieuwe hoop. De komst deze maand van de eerste exemplaren van de in Engeland ontworpen en gefabriceerde Iyonix computers is een dappere poging om het voormalige Acorn computer platform nieuw leven in te blazen en daardoor ook de herinnering aan de eens zo illustere Britse computerindustrie die teruggaat tot de Sinclair en via de Apricot en de Amstrad tot aan de Psion reikt.

De Acorn-markt is langzaam aan het afsterven sinds het bedrijf in 1999 werd opgeheven en de aandeelhouders overgingen naar chipproducent ARM. Ondanks pogingen van distributeurs en ontwikkelaars om de markt te redden onder de naam van het besturingssysteem RISC OS begon het aanvankelijke optimisme te vervagen toen nieuwe, krachtiger machines uitbleven.

Totdat, als donderslag bij heldere hemel, Castle Technology, de uit Suffolk stammende ontwikkelaar die de huidige Risc PC's produceert, met de mededeling kwam dat ze de geheel nieuwe Iyonix zouden demonstreren op de jaarlijkse RISC OS-show, voorafgaand aan het metterdaad op de markt brengen begin december. De verwachting is dat er voor de Kerst zo'n 500 machines verkocht zullen worden aan de bestaande gebruikers voor de prijs van 1299 UKP.

Het hart van de nieuwe machine wordt gevormd door een geheel nieuw ontworpen en gefabriceerd moederbord, dat afrekent met de beperkingen van de oude Acorn machines en een substantiële verbetering betekent. Verder is er de Intel X-Scale 600Mhz processor om de verouderende StrongArm te vervangen en wordt er gebruik gemaakt van de standaard PCI en USB componenten, die het gebruik van een veel groter aanbod van randapparatuur zoals camera's, printers, scanners, etc. mogelijk maken. Een groot voordeel van de Arm-chips is het zeer lage energieverbruik, waardoor er minder hitte wordt geproduceerd en dus minder koeling is vereist. Castle's Jack Lillingston beschrijft de Iyonix als 'virtueel stil', in sommige marktsector en van doorslaggevende betekenis.

Maar wat is 't allemaal waard? Er zijn bijna zeker nog tienduizenden Acorn machines in gebruik, maar actieve gebruikers, die opwaarderen en daar geld voor over hebben, zijn er zeker minder dan 10.000. Er is natuurlijk het sentiment van d e velen die zijn opgegroeid met de BBC/Acorn machines, de waardering voor het oprechte gemeenschapsgevoel, tot uitdrukking gebracht door de vele gebruikersgroepen én de weerzin tegen de werelddominantie van Microsoft.

Maar weinigen geven geld uit aan dat soort sentiment. Wat de trouwe gebruikers bindt aan hun Risc PC's is het gebruikersvriendelijke besturingssysteem. Toen het werd uitgebracht aan het eind van de 80er jaren, was het zijn tijd ver vooruit met z'n windows, menu, muis, ikonenbalk , drag and drop tussen programma's onderling, de mogelijkheid om de desktop in te stellen en te bewaren. (Windows probeert sinds '95 ook iets dergelijks.)

Het besturingssysteem is in ROM chips opgeslagen; herstarten gaat snel, makkelijk en veilig. Niet voor niets wordt het dagelijks, onbewust, door honderdduizenden gebruikt in PDA's, mobieltjes, set top boxen van Pace. Dat bedrijf is de eigenaar van de rechten op het RISC OS en heeft wereldwijd licenties verstrekt aan elektronica- en telecombedrijven. Sinds kort is er zelfs een emulator, Virtual Acorn (29 UKP), waarmee je een Acorn 5000 op je Windows-pc kunt nabootsen.

Het zal nog niet makkelijk zijn om na 4 jaar weer terug te komen, maar met de belofte van nog een X-Scale Risc machine van Micro Digital uit Halifax en de software-ontwikkelaars die in de rij staan om hun programma's op te waarderen zodat ze op de Iyonix kunnen draaien, is er weer groot optimisme en vertrouwen bij diegenen die het platform zijn trouw gebleven.

Er zou dus best nog een mooi plaatsje in de markt kunnen zijn voor deze ondernemende en innovatieve Britse technologie.

Nigel Willmott, maandag 16 december 2002, The Guardian.